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Avec plus de 7 000 satellites, l’espace est-il viable ? Un récapitulatif d’Ars Frontiers

Eric Berger (en haut à gauche) a animé une table ronde réunissant (dans le sens des aiguilles d'une montre) Alex Fielding, Charity Weeden et Bhavya Lal sur le thème des satellites et de l'orbite terrestre basse.
Agrandir / Eric Berger (en haut à gauche) a animé une table ronde réunissant (dans le sens des aiguilles d’une montre) Alex Fielding, Charity Weeden et Bhavya Lal sur le thème des satellites et de l’orbite terrestre basse.

Ars Technica

Ces dernières années, l’industrie spatiale a connu une hausse spectaculaire du nombre de satellites lancés en orbite terrestre basse. Une grande partie de cette croissance, mais pas la totalité, est due à l’expansion rapide de la mégaconstellation Starlink de SpaceX, qui compte aujourd’hui plus de 4 000 satellites.

Dans le cadre de notre table ronde sur l’espace pour Ars Frontiers, j’ai eu le plaisir de discuter des implications de cette croissance des satellites et des services basés dans l’espace avec un groupe d’experts distingués. De nombreuses questions, bonnes et mauvaises, ont été soulevées, de l’encombrement de l’orbite terrestre basse au développement d’outils puissants utilisés dans les conflits, tels que le radar à synthèse d’ouverture et les communications en Ukraine. Vous pouvez visionner l’intégralité de la discussion ici.

Il est important de réaliser à quel point l’environnement en orbite terrestre basse a changé au cours des cinq dernières années. Il s’agit de la zone de l’espace qui s’étend d’environ 100 km dans l’atmosphère jusqu’à environ 2 000 km. Mais la majorité des satellites sont regroupés à quelques centaines de kilomètres de la surface de la Terre.

Charity Weeden est vice-présidente de la politique spatiale mondiale et des relations gouvernementales pour Astroscale, une société qui développe des technologies pour éliminer les débris de l’orbite terrestre basse.

« Tout a changé en orbite », explique Mme Weeden. « Le nombre de pays en orbite est probablement supérieur à 100 aujourd’hui. Cela a vraiment permis à l’ensemble de la communauté mondiale d’adopter et d’utiliser l’espace au profit de toute la société. C’est une bonne chose. L’espace fait partie intégrante de notre vie quotidienne, qu’il s’agisse de nos produits éducatifs, des transports, des communications, comme vous l’avez mentionné, de la sécurité, de la sûreté ou de l’économie.

Pour la discussion sur le satellite, veuillez passer à 1:18:55 si le lien ne vous y conduit pas directement.

Cela signifie que nous sommes tous dans le même bateau, a-t-elle déclaré, et que nous devons donc travailler ensemble. « Au cours des six dernières décennies, nous avons utilisé l’espace comme un dépotoir personnel. Vous savez, vous lancez des choses, elles se brisent, des morceaux restent en orbite, les corps des étages supérieurs des fusées restent en orbite, et ils peuvent lentement dériver dans l’atmosphère et brûler lors de la rentrée dans l’atmosphère. C’est très bien ainsi. Mais c’est le rythme des choses au cours des cinq à dix dernières années qui nous a vraiment montré que les règles que nous avions établies il y a environ trois décennies ne s’appliquent pas [and] ne sont pas adaptées à l’objectif visé aujourd’hui ».

Il y a seulement quatre ans, il y avait environ 2 500 satellites en orbite terrestre basse, et il y en a environ 7 000 aujourd’hui. Ce nombre continuera d’augmenter à mesure que d’autres mégaconstellations, dont le projet Kuiper d’Amazon et des constellations similaires construites par la Chine et l’Europe, seront mises en service dans le courant de la décennie. SpaceX prévoit également de lancer des satellites Starlink plus nombreux et plus grands avec sa fusée Starship.

Les défis de gestion sont certes importants, mais Bhavya Lal, administratrice associée de la NASA pour la technologie, la politique et la stratégie, a adopté un ton optimiste.

« Je ne suis pas de ceux qui aiment dire que le ciel leur tombe sur la tête », a-t-elle déclaré. « Je pense qu’il s’agit d’un problème gérable. Nous devons simplement le prendre au sérieux. Je sais qu’on ne peut pas prédire l’avenir à partir du passé, mais au cours des 20 dernières années, il y a eu un cas où un satellite actif a heurté un débris traçable. Nous devons trouver un moyen de travailler ensemble pour améliorer les choses.

L’un des principaux problèmes auxquels sont confrontés les décideurs politiques concerne le partage des données de suivi des satellites et des débris dans l’espace. Cette question est particulièrement problématique pour les entreprises privées comme SpaceX et les États-nations comme la Chine, qui ne communiquent pas régulièrement entre eux. Privateer Space tente de résoudre ce problème en créant une infrastructure de données pour surveiller et nettoyer les débris spatiaux.

« En tant qu’États-nations, nous devons partager nos données de suivi et créer des normes qui soient les meilleures pour l’humanité afin que nous puissions opérer en toute sécurité dans l’espace autour des débris connus », a déclaré Alex Fielding, cofondateur et directeur général de Privateer Space. « Nous devons également commencer à mieux appréhender les débris inconnus, c’est-à-dire les débris d’une taille inférieure à 10 centimètres, sur une base régulière, et, en fin de compte, disposer d’un suivi permanent et de règles et normes concernant les conditions requises pour placer un objet dans l’espace et la manière dont nous gérons ces objets de manière responsable une fois qu’ils sont en orbite.

Léonard

J'ai toujours été passionné par l'univers du numérique et du web. Des avancées technologiques aux innovations logicielles, je suis toujours ravi de partager mes découvertes. À travers mes articles pour web-actu.fr, j'espère vous apporter des informations utiles et intéressantes.

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