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La sonde DART : de la prévention de l’Armageddon à la découverte de l’origine du système solaire

En septembre dernier, la mission de l’EICC La mission DART de la NASA a réussi pour la première fois à dévier délibérément la trajectoire d’un astéroïde. Ceci est bien sûr très utile pour les futurs objets menaçant la Terre. En outre, d’autres groupes de chercheurs ont exploité la situation à d’autres fins, telles que l’étude de la composition des astéroïdes et ainsi en apprendre plus sur la naissance de notre propre planète.

C’est ce qu’ils ont fait dans deux études, publiées aujourd’hui dans la revue Astrophysical Journal Letters. Tous deux se concentrent sur l’utilisation d’instruments différents, mais tous se concentrent sur le même télescope : le Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire européen austral (ESO). Grâce aux instruments MUSE et FORS2 ont pu mesurer des paramètres très spécifiques du nuage de poussières libéré par l’impact de DART et, ainsi, établir la composition du nuage de poussières. Dimorphos.

Comme nous l’avons vu, cela est très utile, car les astéroïdes sont l’un des maillons de la chaîne qui aboutit à la formation de nouvelles planètes. Savoir de quoi ils sont faits peut nous aider à savoir comment notre propre planète est née. Et pour cela, on peut dire que l’équipe DART a fait d’une pierre deux coups. Jamais mieux dit.

Le succès assuré de l’EICC

Lorsque la mission DART a été lancée, elle l’a été avec un objectif principal : tester s’il est possible d’obtenir des résultats… dévier la trajectoire d’un astéroïde délibérément. Pour ce faire, l’astéroïde Dimorphos a été choisi, situé à 11 millions de kilomètres de la Terre. Cette distance était suffisamment élevée pour ne pas affecter notre planète en cas de problème, mais aussi suffisamment faible pour être détectée par de nombreux télescopes, tant spatiaux que terrestres.

Parmi les télescopes spatiaux qui ont détecté l’impact, on trouve le célèbre James Webb. Mais ici, sur Terre, nombreux sont ceux qui ont pris l’initiative d’observer ce qui se passait. L’un d’entre eux est le VLTdont les instruments ont été utilisés pour étudier en détail ce qui s’est passé par la suite.

MUSE et les lumières de l’arc-en-ciel

Pour commencer, le Explorateur spectroscopique multi-unités (MUSE) pour suivre le nuage de débris pendant un mois. Il s’agit d’un instrument très utile, qui combine le potentiel de découverte d’un spectromètre de masse et d’un spectromètre de masse. dispositif d’imagerie avec les capacités de mesure d’un spectrographe. En outre, il tire parti de la résolution spatiale plus élevée offerte par le spectrographe à balayage. l’optique adaptative.

La première chose qui a été observée est que le nuage de poussière libéré après l’impact du DART était plus bleu que l’astéroïde. Cela indique que le nuage était probablement constitué de particules très fines. Dans les heures qui ont suivi, un de nouvelles structures, telles que des amas, des spirales et une longue queue poussée par le rayonnement du Soleil.. Les spirales et la queue étaient plus rouges que le nuage initial. Elles étaient donc très probablement composées de particules plus grosses.

Par ailleurs, MUSE a permis de décomposer la lumière du nuage en une série d’images. arc-en-ciel. Leur composition peut donc être analysée, car les différents éléments absorbent et reflètent différentes longueurs d’onde du spectre électromagnétique et sont vus dans des couleurs différentes.

Images de MUSE après l'impact de DART
Images de MUSE. ESO/Opitom et al.

Dans quelle mesure DART a-t-il modifié la surface de l’astéroïde ?

Le deuxième instrument utilisé était Réducteur FOcal / Spectrographe à faible dispersion 2 (FORS2).. Comme l’explique le site web de l’ESO, il présente de nombreux avantages. Le premier est qu’il permet de prendre des images de zones relativement étendues du ciel avec un une très grande sensibilité. De plus, il peut prendre les spectres d’un, de deux ou même de plusieurs objets dans le ciel simultanément. Mais surtout, sa grande capacité est de pouvoir mesurer le spectre d’un objet. la polarisation de la lumière. C’est ce qui a été vraiment utile après l’impact de l’EICC.

Lorsque l’on parle de lumière polarisée, cela signifie que les ondes oscillent dans une direction privilégiée. Mesurer ce phénomène est très utile, car, comme l’a expliqué l’auteur principal de la seconde étude dans un communiqué, Stefano BagnuloLe suivi des changements de polarisation en fonction de l’orientation de l’astéroïde par rapport à nous et au Soleil révèle que la polarisation de l’astéroïde est plus importante que celle du Soleil. la structure et la composition de sa surface« .

Grâce à FORS2, il a été possible de constater que le niveau de polarisation a soudainement chuté après l’impact de DART. Dans le même temps, la luminosité globale du système a augmenté. La raison de ce phénomène n’est pas connue avec certitude, mais une explication possible est que l’impact a exposé davantage d’objets à la lumière du soleil. de matériaux anciens provenant de l’intérieur de l’astéroïde. Cette hypothèse repose sur le fait que le matériau à l’intérieur de l’astéroïde a été moins exposé au vent solaire, ce qui l’a rendu plus brillant et moins polarisé.

Il est également possible que l’impact ait détruit des particules à la surface, emportant l’astéroïde. nuage de débris plus petits.

Ce qui est clair, c’est que cette étude et l’étude MUSE, réalisée par l’équipe de l’astronome Cyrielle Opitoma beaucoup à nous apprendre sur Dimorphos et, pourquoi pas, sur la naissance des planètes du système solaire. Les données extraites par le VLT devront être étudiées plus avant, car cet impact DART était bien plus qu’une répétition d’un futur Armageddon.

Isabelle

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