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Personne ne devrait s’étonner de l’échec de Virgin Orbit : son plan d’entreprise était terriblement mauvais.

Branson a creusé l'avion 747 acquis par Virgin Orbit.

Branson a creusé l’avion 747 acquis par Virgin Orbit.

Eric Berger

C’est désormais officiel, la société de lancement Virgin Orbit est vendue en pièces détachées. Dans le cadre d’un nouveau dépôt de bilan, Rocket Lab a acheté le principal site de production de la société à Long Beach, en Californie, pour soutenir sa fusée Neutron. Stratolaunch a acheté l’avion Boeing 747 de Virgin Orbit et les équipements connexes. And Launcher a acquis le bail d’un site d’essai à Mojave.

C’est tout. Après six ans, Virgin Orbit s’arrête et son LauncherOne ne volera plus. Le but de cet article n’est pas de critiquer la technologie ou les employés de l’entreprise. En vérité, les équipes d’ingénieurs ont fait un travail magnifique en parvenant à faire tomber une fusée à carburant liquide d’un avion 747, à allumer son moteur et à atteindre l’espace.

Non, le problème venait de la direction de Virgin Orbit, notamment de son directeur général Dan Hart et de son fondateur, Sir Richard Branson. Sous leur impulsion, l’entreprise s’est dotée d’un plan d’affaires épouvantable et insoutenable, qu’elle a aggravé en embauchant une main-d’œuvre insoutenable de 700 personnes.

Origines

Virgin Orbit a vu le jour il y a plus de dix ans en tant qu’émanation de Virgin Galactic, qui utilisait un avion comme premier étage pour lancer un avion spatial suborbital destiné aux touristes. À ses débuts, la société a embauché plusieurs ingénieurs de SpaceX pour commencer à concevoir une fusée qui pourrait être larguée d’un avion.

Cette entreprise a fonctionné de manière relativement légère jusqu’à ce que Virgin Orbit soit séparée de sa société mère en 2017, et que Branson engage Hart, qui avait passé des décennies en tant qu’ingénieur système à la division Espace de Boeing, en tant que président de l’entreprise. Hart a instauré une approche plus prudente et a commencé à doter l’entreprise en personnel. Le premier lancement prévu en 2018 a été retardé de plus de deux ans.

Lorsque LauncherOne a finalement pris son envol pour la première fois en mai 2020, l’entreprise avait dépensé une somme astronomique, près d’un milliard de dollars, pour développer la fusée et le système de lancement aérien. Il était clair à l’époque que Virgin Orbit n’allait jamais récupérer cet argent en facturant 12 à 15 millions de dollars pour lancer quelques centaines de kilogrammes par mission.

Il semblait également évident qu’avec l’importante main-d’œuvre embauchée par Hart, Virgin Orbit n’atteindrait pas le seuil de rentabilité. La facture des ressources humaines de la société s’élevait probablement à elle seule à 150 millions de dollars par an, sans compter les installations, les baux, les équipements et les coûts matériels. En supposant un bénéfice de 10 millions de dollars par lancement – un chiffre excessivement généreux – Virgin Orbit devrait procéder à une trentaine de lancements par an pour atteindre le seuil de rentabilité.

Il n’y avait manifestement pas de marché pour cela, et il aurait même fallu plusieurs années pour atteindre une telle cadence. Rocket Lab, qui dispose avec Electron d’un véhicule éprouvé de taille similaire, ne constate une demande que pour une douzaine de vols par an vers des orbites dédiées. SpaceX, avec ses missions de covoiturage Transporter, a également grignoté le marché de Virgin Orbit. Le dossier n’était tout simplement pas bouclé.

Léonard

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